24.8.06

Plutón pierde su categoría de planeta al aprobar la Unión Astronómica una nueva definición

La Unión Astronómica Internacional (UAI) aprobó hoy una resolución histórica por la cual Plutón deja de ser considerado un planeta, por lo que el sistema solar se queda con ocho (Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno). Plutón pasará a ser considerado un "planeta enano".

Tras una tumultuosa semana de discusiones, la UAI decidió retirar a Plutón el estatus de planeta que mantenía desde su descubrimiento en 1930, aprobando una definición de planeta que viene a llenar un vacío con el que se encontraban todos los que, desde Copérnico, han trabajado en el tema.

La UAI ha decidido que un planeta es un cuerpo celeste que orbita alrededor del Sol, con gravedad suficiente para adoptar una forma casi redonda y que, además, ha despejado las inmediaciones de su órbita.

Plutón fue descubierto por el estadounidense Clyde Tombaugh en 1930, que entonces tenía 24 años, pero su categoría siempre ha sido objeto de polémica por su reducido tamaño (2.300 kilómetros de diámetro, más pequeño que la Luna terrestre) y, además, porque tiene una órbita irregular que interfiere con la de Neptuno. Sus posibilidades de mantenerse como planeta se redujeron cuando en 2003 fue descubierto en el sistema solar un cuerpo mayor, bautizado como UB313 y conocido extraoficialmente como Xena.

Está previsto que en 2015 una misión de la NASA bautizada como New Horizons viaje hasta los confines del Sistema Solar y sobrevuele Plutón con la misión de recoger más datos sobre el ex planeta y tome las primeras fotografías de su superficie.

2003 UB313, EL MAYOR PLANETA ENANO

2003 UB313, que su descubridor llamó temporalmente Xena, es ahora el mayor de los planetas enanos. "Eso es guay", declaró desde California su descubridor, Michael Brown, aparentemente nada decepcionado porque su 'princesa guerrera' no pase a formar parte del selecto club de planetas.

El comité de la UAI había propuesto inicialmente que Plutón, Xena, Caronte (que es una luna de Plutón) y Ceres fueran considerados también planetas. Esta propuesta dividió a los astrónomos reunidos en Praga. Al final, sólo unos 300 de los 2.500 reunidos depositaron su voto.
Con la nueva definición, 2003 UB313 y Ceres, considerado un planeta en el siglo XIX antes de ser defenestrado, pasan también a ser planetas enanos, y Caronte, la mayor de las tres lunas de Plutón, queda fuera también de esta definición.

PLUTÓN, PROTOTIPO DE PLANETA ENANO

El astrónomo Mario Tafaya, del Observatorio Astronómico Nacional (OAN), manifestó a Europa Press que Plutón es el "prototipo" de 'planeta enano', con lo que esta categoría podría adquirir dos nomenclaturas: 'trasneptuniano', denominación ya utilizada en objetos que se encuentran más allá de Neptuno; y 'plutoniano', de nueva acuñación.

A su juicio, la definición de planeta debe diferenciar entre planeta "a secas" y 'planeta enano', principalmente para "simplificar". Así, no ve conveniente la posibilidad de añadir a planeta el calificativo de 'clásico', ya que esto pondría, a su juicio, a ambos tipos de planeta al mismo nivel.
Con este planteamiento, se mostró partidario de que los planetas sean ocho --todos los conocidos hasta ahora excepto Plutón-- mientras que en el grupo de 'planetas enanos' se encuentren Plutón y otros objetos como Ceres y 2003 UB313, además de otros objetos menores que se fueran descubriendo.

Además, Tafaya señaló que el planeta "a secas" y el 'enano' coinciden en que son objetos celestes que giran alrededor del sol y con suficiente masa para ser esféricos. Sin embargo, --según este astrónomo-- difieren en que los primeros han limpiado su órbita de otros objetos, algo que no sucede en los 'enanos'.

De todos modos, este experto del OAN aclaró que le parecía "un compromiso" la nueva definición de planeta, aunque reconoció que si la Unión Astronómica Internacional no hubiera tomado una decisión, se seguiría "como hasta ahora, con problemas para nombrar a esos objetos que están más allá de Neptuno y que son más grandes que Plutón".

"Con todo lo que se ha trabajado, la comunidad científica debería dejar zanjado este asunto y dedicarse a temas más productivos", concluyó Tafaya. Posted by Picasa

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